Appel aux dons à la BnF: la « Déscription des douze Césars » de François Ier

Hadrien | BnF / Avec l'aimable autorisation de Dr. J. Günther Rare Books, Bâle

« Description des douze Césars avec leurs figures », Tours, vers 1520. Détail: l’empereur Hadrien © BnF, avec l’aimable autorisation de Dr. J. Günther Rare Books, Bâle

C’est le dernier de trois manuscrits quasi identiques, enluminés vers 1520 dans un atelier de Tours par Jean Bourdichon et très probablement commandés par le roi de France, François Ier. Les deux autres exemplaires de la Description des douze Césars avec leurs figures sont conservés à la Bibliothèque de Genève en Suisse et au Walters Art Museum de Baltimore aux États-Unis, où se trouve aussi un beau portrait de François Ier.

En juin de cette année 1520, à l’occasion de l’entrevue du Camp du Drap d’Or près de Boulogne entre Henri VIII et François Ier, le roi avait chargé Jean Bourdichon (1457-1521) de plusieurs décorations spectaculaires, notamment des tapisseries intérieures de sa tente en velours bleu, parsemées de lys d’or, et de son extérieur rehaussé d’un drap d’or frisé. François Ier aurait alors commandé également ces trois manuscrits à l’artiste. L’un d’eux aurait été offert au roi d’Angleterre Henri VIII, un autre à l’empereur Charles Quint. Le dernier, « le plus beau des trois qui se distingue par la qualité de l’enluminure et le soin extrême apporté à son exécution », selon la présentation de la Bibliothèque Nationale de France, fut l’exemplaire personnel de François Ier. Il a été classé Trésor national et rejoindra les collections de la BnF.

Ce manuscrit de 32 feuillets de parchemin contient seize médaillons avec les portraits des premiers empereurs de Rome, de Jules César à Antonin le Pieux (historiquement, c’est Auguste qui fut le premier empereur romain). Chaque portait couronné de lauriers est peint de profil, accompagné du nom de l’empereur sur un rond doré, et suivi d’une biographie qui décrit les victoires et les caractères des empereurs.

Pour participer au mécénat de ce manuscrit précieux, allez sur le site dédié de la Bibliothèque Nationale de France à Paris.

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